Smaak en pijn komen bijeen in middenhersenen

Verenigde Staten, 14 maart 2019 09:00 | Laura Habers

Neurowetenschappers aan de universiteit van Oklahoma hebben bij toeval ontdekt dat er in het brein een connectie bestaat tussen smaak en pijn. Beide signalen komen in hetzelfde gedeelte van het brein samen en gebruiken hetzelfde signalennetwerk.

Het oorspronkelijk doel van de studie was de samenhang van smaakbeleving en de temperatuurbeleving van voedsel te onderzoeken om het ontstaan van voedselvoorkeuren beter te begrijpen.

Smaakbeleving is een ingewikkeld proces

Omdat smaak nauw verbonden is met emoties, vonden de onderzoekers het belangrijk om erachter te komen hoe verschillende smaken worden verwerkt  door het brein.

Smaak is een ingewikkeld proces waar veel sensoren betrokken zijn. Het is bekend dat voedsel niet alleen wordt beleefd via de tong. Het ruiken, zien en aanraken horen bij de algemene smaakbeleving. Alle sensorische informatie die wordt waargenomen, wordt gebruikt om voedselvoorkeuren te ontwikkelen. Nu lijken deze mechanismes ook van toepassing te kunnen zijn op onze reactie op pijn.

Neurale netwerken

Uit onderzoek blijken de neurale netwerken die signalen voor aversieve smaak doorgeven, ook de reactie op pijn door te geven. Het samenkomen van deze twee signalen kan een beschermende functie hebben volgens de onderzoekers. Het opent mogelijkheden dat smaaksignalen ervoor zorgen dat pijn anders wordt overgedragen in het brein.

Mogelijkheden tot verder onderzoek

Het National Institute of Health heeft de onderzoekers 1,6 miljoen dollar gegeven om een vijfjarige studie te starten om het concept verder te bestuderen.

Volgens de onderzoekers is het begrijpen van smaak essentieel om de rol die het speelt in menselijke aandoeningen beter te interpreteren. Zo zou het verband kunnen houden met eetgedrag, eetstoornissen en andere ziekten.